老龄化

衰老(或"老化")是指个人随着时间的推移而发生的变化。在人类中,衰老是指若干生理和心理上的变化。

衰老是导致衰老的生物过程。人们曾多次试图回答这样一个问题:为什么动物(尤其是人类)会衰老?

从某种程度上说,衰老从出生时就开始了,因为那时细胞的分裂和生长速度最快,随着时间的推移,衰老的速度逐渐减慢。

从另一个角度来说,当死亡的可能性增加时,衰老就开始了。精算表显示了人生每个阶段的死亡可能性。保险公司用这些表格来评估人寿保险和养老金的保险费率。事实证明,我们在年轻成人时死亡的可能性最小。对女孩来说,这最早是14岁。生物学家(如彼得-梅达瓦和乔治-C-威廉姆斯)提出的理由是,这是对生殖最重要的时间,或者说在人类的过去是这样。假设人类历史上繁衍的高峰年龄比今天低。一个基因在生命的各个阶段都可以表达。基因的任何等位基因如果干扰了繁殖,那么传给下一代的机会就会减少。种群中这种基因的数量会自动减少。因此,自然选择实际上会消除任何降低生育率的遗传效应。

然而,在以后的生活中,遗传性缺陷对整个人群的影响很小,甚至没有影响。事实上,在生命过程中,我们的细胞会收集其DNA的损伤,这是随机的,但会导致我们随着年龄的增长,身体状况逐渐变差。而我们有一些细胞类型在成年后从未或很少分裂。肌肉细胞和大多数神经元在成年后从不分裂。很明显,它们会收集损伤,而且不仅仅是DNA的损伤。此外,我们还继承了各种遗传条件,这些条件对以后的生活有影响,比如亨廷顿氏舞蹈症。延迟遗传和积累损伤的双重影响是使我们衰老的原因。Protists不会衰老:它们会分裂,下一代和上一代一样好。为什么连我们正在分裂的细胞都会收集损伤?这个问题的答案不得而知。

2016年爱尔兰人口金字塔显示社会老龄化情况
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